Semiconductores, circuitos integrados o chips más simples. El rendimiento de las PC, los teléfonos inteligentes y los automóviles depende de estas pequeñas cosas. Pero su uso va desde las lavadoras domésticas hasta la tecnología 5G. Desde hace poco más de un año, encontrar un suministro adecuado y regular de chips ha sido una tarea difícil para cualquier industria internacional. El escenario de la «escasez de chips» destaca la debilidad de la cadena de suministro global por undécima vez.

Pero pongámonos en orden. Para comprender toda la historia, debemos partir de un hecho: la producción mundial de chips está básicamente en manos de tres empresas: TSMC (Taiwan Semiconductor Manufacturing Company), Samsung e Intel. TSMC tiene una participación de mercado del 84%, más alta que Samsung e Intel juntas. En términos de ganancias, una empresa taiwanesa vuela a cifras récord: $ 20 mil millones en ganancias, $ 48 mil millones en facturación. A continuación, una serie de pequeños productores giran alrededor de los tres «gigantes». Dado que, a lo largo de los años, Intel se ha dedicado más al desarrollo de chips para el uso de sus microprocesadores, dejando la mayor parte de la producción de semiconductores para todos los demás usos industriales (desde tarjetas de memoria hasta teléfonos inteligentes) a solo dos entidades principalmente. Para citar algunas cifras publicadas en The Economist: el 62% de la facturación de TSMC proviene de EE. UU., el 17% de China.

Producir microchips no es fácil. Las plantas de fabricación de semiconductores son máquinas enormes que queman grandes cantidades de agua y electricidad, y cuestan miles de millones de dólares para una inversión inicial, pagada solo por tasas de utilización de la planta muy cercanas al 100%. Una montaña de obstáculos que hizo de Taiwán, el país de origen del microchip, un éxito, y de Corea del Sur.

A partir de 2019, algo se deslizó entre los engranajes de la cadena de suministro de energía que transportaba los circuitos integrados desde Asia hasta los confines del mundo industrial. Esto fue en respuesta a las crecientes tensiones entre EE. UU. y China y redujo las posibilidades de explotar las patentes de EE. UU. para la producción de chips, lo que ralentizó el desarrollo de la industria de semiconductores de China y aumentó las presiones de demanda sobre TSMC y Samsung. De hecho, a principios de 2020, los fabricantes chinos de PC, sintiendo el riesgo de caídas en las existencias de chips y tratando de capitalizar la debilidad internacional de Huawei, llenaron sus almacenes; Los datos sobre las importaciones de chips en China en 2020 son impresionantes: 80.000 millones de pedidos más que en 2019 (casi un tercio más).

La pandemia hizo el resto. La demanda de productos electrónicos (PC, tabletas, teléfonos inteligentes, módems, sistemas de purificación de aire, televisores, etc.) ha aumentado significativamente con las cerraduras verdes, absorbiendo una gran parte de la producción de semiconductores. En la primera parte de 2020, los fabricantes de microchips pudieron seguir el ritmo de las aplicaciones debido a la congelación simultánea de la demanda del sector automotriz. En los meses que siguieron, las cosas cambiaron. La demanda de la industria electrónica se mantuvo fuerte y, mucho antes de lo esperado, el mercado automotriz despertó. En ese momento, las solicitudes de microchips se dispararon, lo que generó dificultades para las empresas manufactureras.

Para complicar las cosas, considere eventos fuera de la dinámica de la oferta y la demanda. El frío récord registrado en Texas el pasado mes de febrero obligó a suspender algunas plantas de Samsung; en marzo, un incendio retrasó la producción en Japón de un importante proveedor de microchips para automóviles; una ola de sequía excepcional en Taiwán está poniendo en serio peligro la sostenibilidad de las tasas de producción actuales de TSMC.

El primer resultado de toda esta eventual erosión fue la disminución de la producción de los grandes nombres del sector automotriz (de Ford a Caterpillar, de VW a Nio). Algunos analistas hablan de $ 61 mil millones de ingresos perdidos para 2021 y la producción de millones de automóviles pospuestos desde el primer trimestre de 2021 a los meses siguientes. Pero la crisis también empieza a sentirse en los sectores de la electrónica, con Apple obligándose a admitir que la falta de un microchip afectará a las ventas de sus dispositivos a lo largo del año. Según el director ejecutivo de STMicroElectronics, los volúmenes de producción solo volverán a cumplir con los tiempos «normales» hacia fines de 2021.

La centralidad de los semiconductores en la economía revolucionaria posindustrial también se está convirtiendo en un factor geopolítico. Taiwán se encuentra en el centro de un delicado desafío que ve a China, por un lado, en la búsqueda de la independencia de la tecnología estadounidense; Occidente, por su parte, prepara importantes inversiones para volver a la producción de chips pero que, dados los largos plazos de ejecución de dicho plan, debe mantener la ruta de suministro actual.

La creciente demanda de semiconductores también plantea dudas sobre la sostenibilidad ambiental de dicha producción. El agua y la electricidad son recursos en el centro del cambio verde que los gobiernos se han comprometido a implementar. Los nuevos sistemas y plantas de producción alimentados por fuentes renovables podrían ser clave para el éxito de la industria de los semiconductores durante la próxima década, y es probable que esto se acepte y se mantenga vigente durante algún tiempo.