Parece casi contraintuitivo. Si bien los precios de la energía se están desplomando y algunos bancos centrales están a punto de reducir las tasas de interés, la deflación está regresando a niveles financieros superiores.

De hecho, el debate sobre la posible tendencia de los precios sigue sobre la mesa y en las últimas semanas se ha enriquecido con nuevas ideas. Por un lado, los que ven en el estado actual el eco del estallido inflacionario de crecimiento cero de la década de 1970. Por otro lado, los que consideran lo ocurrido en los últimos meses como un fenómeno coyuntural y se centran en aquellas tendencias de largo plazo. la pandemia está, en cierto modo, pausada, y se vuelve a hablar de deflación.

Ambas «partes» están representadas por nombres eminentes. La «inflación» incluye al ex ministro de finanzas de EE. UU. Larry Summers y al destacado gerente Mohamed Aly El-Erian. La «deflación» incluye la voz de Cathie Wood, de ARK, y la voz de la mayoría de los CIO del sector asegurador, al menos según los resultados de la encuesta más reciente de KKR.

La «inflación» ve el comportamiento de los bancos centrales y los gobiernos como una fuente importante de inestabilidad de precios. Una política fiscal excesiva y una política monetaria orientada al empleo pueden ser catastróficas para la inflación. Volveremos a este escenario potencial en los próximos días.

La versión “deflacionaria” queda bien ilustrada por la idea expresada por Cathie Wood hace unas semanas en una entrevista con Bloomberg. Abrazando la deformación profesional a largo plazo de quienes están basando sus estrategias de inversión en el futuro, Wood en innovación identifica una matriz de 5 fuerzas capaz de bajar los precios en el futuro cercano. Inteligencia artificial, blockchain, secuenciación de ADN, robótica y almacenamiento de energía eléctrica (especialmente batería de coche eléctrico). Por un lado, estas fuerzas tienen el potencial de mejorar la productividad de la economía, reducir costos y producir una «buena deflación»; por otro lado, pondrán de manifiesto las debilidades del actual sistema productivo, muchas veces basado en políticas de dividendos incluso a expensas de la innovación. Esto se traducirá en una elección natural muy acelerada de empresas en el mercado, con un acortamiento paulatino de su ciclo de vida medio y las consecuencias simuladas sobre el empleo y el consumo.

En el corto plazo, sin embargo, Wood describe una especie de efecto elástico generado por la pandemia y, aún antes, favorecido por la crisis comercial entre Estados Unidos y China. En una primera etapa, la elasticidad por el lado de la demanda se vio arrastrada a la baja por el aumento del ahorro de los hogares, seguido de una disminución de los stocks de las empresas. La devolución recibió entonces un reclamo «muy fuerte» -el elástico soltado- que las empresas no supieron atender. Ahora el elástico vuelve a tirar, pero esta vez del lado de la oferta. Como consecuencia del gran número de siniestros ocurridos en los últimos meses, las empresas están aumentando sus inventarios, en ocasiones muy por encima de sus necesidades reales, lo que se traduce en aumentos de precios significativos. En la etapa final de este proceso la demanda se reducirá debido a los precios excesivos. La sobreoferta hará el resto.