Un estudio reciente confirma que la inflación tiende a mantenerse baja después de una pandemia, pero esta vez la situación puede ser diferente.

De nuevo, la inflación. Dada la época podríamos definirlo como un eslogan, pero su vecindad está tan ligada a las perspectivas de crecimiento económico mundial que, como todo «Despacito», es ineludible.

No solo los datos oficiales, sino que es una experiencia diaria que confirma que los precios de los bienes que compramos han aumentado respecto a hace unos meses. Y, además, llama la atención, en la comunicación de los resultados trimestrales de las empresas cotizadas, que cada vez son más frecuentes los anuncios de ajustes de precios (el WSJ habló de ello la semana pasada). Las opiniones entre los economistas siempre varían. Hay quienes argumentan que la inflación que estamos viendo terminará en los primeros meses de 2022, y quienes ven en el comportamiento de los precios algo más sustancial, menos temporal y por lo tanto más insidioso sobre el destino del ciclo económico post-pandemia.

Ya perturbado hace unos meses, volvamos a nuestra visión de la historia para intentar entender algo más. La ayuda proviene de un valioso estudio elaborado por Dennis Bonam y Andra Isabela Smădu, economistas del Banco Central de los Países Bajos. En su «Efectos a largo plazo de las pandemias sobre la inflación: por qué esta vez podría ser diferente», los dos investigadores buscaron conciliar la historia de los precios al consumidor a raíz de las grandes pandemias que ocurrieron en Europa desde el siglo XIV en adelante.

La primera conclusión sobre el trabajo de Bonam y Smădu está en línea con otras investigaciones de las que hemos tenido la oportunidad de hablar en este blog. Las pandemias generalmente provocan una tendencia inflacionaria de largo plazo durante al menos una década después de su desaparición. Baja inflación es sinónimo de baja demanda agregada, es decir, bajo consumo y baja inversión. La economía tiene una conjetura para su propia organización que ha sido absorbida nuevamente durante mucho tiempo; además, un enorme “efecto cicatriz” reduce el consumo y aumenta la tendencia al ahorro.

Dicho esto, podríamos descartar por tanto la subida de precios que hemos visto en los últimos meses como un fenómeno temporal y volver a un futuro de tipos de interés nulos o negativos. Sin embargo, las cosas no son tan simples como podemos decir con seguridad, en la actualidad, todas las hipótesis se mantienen: un retorno a la inflación, un período de baja inflación, experiencias de deflación. Todo se queda ahí, es posible.

Bonam y Smădu recuerdan que nunca en la historia ha habido una reacción tan masiva, coordinada y rápida de las autoridades monetarias y fiscales. La innovación tecnológica nunca ha sido capaz de responder tan rápido a los desafíos que plantea una pandemia: cierre de tiendas en lugar de comercio electrónico; oficinas cerradas compensadas por la dispersión del trabajo desde casa; lanzamiento de vacunas capaces de combatir la enfermedad en menos de 12 meses. Estas son características que pueden reducir significativamente el choque de oferta y demanda provocado por las pandemias y, en consecuencia, revertir la tendencia inflacionaria.

Pero los mismos argumentos utilizados para explicar que la trayectoria de los precios en la pospandemia puede haber sido diferente esta vez también pueden utilizarse para argumentar lo contrario. Nunca ha habido una salida en la historia de una política fiscal y monetaria de esta magnitud y nadie sabe exactamente cuáles podrían ser las consecuencias; donde hay falta de innovación, se crea desigualdad y se empuja a las desigualdades sociales; el trabajo remoto aún no se conoce y no hay indicios claros de su impacto en la productividad; La distribución extremadamente desigual de las vacunas ha llevado a una especie de «exención de rebaño» global, con alternativas que amenazan la recuperación económica.

Quizás estemos ante uno de los pocos casos en los que de poco ayuda recurrir a la historia, la pandemia y la inflación en nuestro caso y las preguntas quedan, en la actualidad, sin algunas respuestas.